Winkelmand

Geen producten in je winkelmand.

Deze startup uit Maastricht wil de virtuele therapeut van de toekomst worden, met steun van Y Combinator

Startup van de week Psylaris wil psychologische hulp efficiënter en toegankelijker maken met behulp van virtual reality. De oprichters kregen de verrassing van hun leven toen ze begin dit jaar in Silicon Valley werden toegelaten tot de prestigieuze accelerator Y Combinator.

Je leest nu: Deze startup uit Maastricht wil de virtuele therapeut van de toekomst worden, met steun van Y Combinator

Wat is Psylaris?

Psylaris ontwikkelt Virtual Reality-applicaties voor de behandeling van psychologische klachten. VR-modules kunnen patiënten sneller, beter en effectiever behandelen, is de overtuiging van de startup uit Maastricht. De eerste dienst van Psylaris richt zich op het verminderen van de intensiteit van negatieve emoties bij een patiënt. Dat gebeurt door middel van Eye Movement Desensitization and Reprocessing (EMDR), een klinisch bewezen behandelmethode die al meer dan 25 jaar bestaat.

EMDR wordt vaak gebruikt bij de behandeling van mensen met PTSS en andere trauma gerelateerde klachten. Dit zijn klachten die zijn ontstaan als direct gevolg van een concrete, akelige gebeurtenis, waarbij het denken eraan nog steeds een emotionele reactie oproept. Denk daarbij aan een zwaar ongeluk, seksueel geweld of een geweldsincident. De herinnering aan het incident terug halen in combinatie met afleiding, zoals oogbewegingen, zou het natuurlijke verwerkingssysteem stimuleren.

Psylaris verwacht een sessie met EMDR, die gemiddeld 60 tot 90 minuten duurt, flink in te kunnen korten. “We hebben een speciale versie gemaakt waarin we verwachten binnen 20 minuten al effect te kunnen bereiken, mede dankzij de inzet van VR. De eerste tests laten zien dat 75 procent van de gebruikers zich na een enkele sessie al beter voelen”, aldus mede-oprichter Mike Verhiel (foto links). Na de behandeling van PTSS en angststoornissen moeten er in de nabije toekomst ook VR-modules verschijnen voor andere psychologische behandelingen.

De startup hoopt uiteindelijk dé virtuele therapeut van de toekomst te kunnen worden. Verhiel: “We willen geestelijke gezondheidszorg voor iedereen bereikbaar maken, onafhankelijk van locatie, inkomen of status.” De applicatie van Psylaris wordt nu in combinatie met de Oculus Go ingezet, maar is in principe met elke simpele VR-bril te gebruiken. Daardoor krijgen ook patiënten in ontwikkelingslanden toegang tot de therapie.

Wie zitten erachter?

Christoph Lynen (29, foto rechts) en Mike Verhiel (29) staan aan het roer. Lynen heeft een master in Cognitieve Neurowetenschap en is voormalig medewerker van AltspaceVR. Verhiel heeft een master in International Business en heeft ruime ervaring als innovatie productmanager.

Het idee voor Psylaris ontstaat als Lynen met twee vrienden over de alternatieve inzet van EMDR praat. Hij oppert dat je met VR de behandeling schaalbaar kunt maken. Bovendien krijgt de gebruiker in een 3D-wereld een veel intensere ervaring voorgeschoteld, waardoor de behandeling zowel effectiever als korter kan worden.

Samen met de vrienden richt Lynen een bedrijfje op en schrijven zich gelijk maar in voor Y Combinator, een van de meest succesvolle startup-accelerators ter wereld. Tot hun eigen stomme verbazing worden ze begin dit jaar uitgenodigd, als derde Nederlandse bedrijf ooit (na eerder Impraise en MessageBird). “We hebben ons drie maanden ondergedompeld in het programma en kregen 120.000 euro, maar vooral toegang tot het netwerk. De naam Y Combinator alleen al opent heel veel deuren”, vertelt Lynen.

Tijdens dat het accelerator-programma sluit Verhiel zich bij de groep aan. Hij is een oude vriend van de oprichters en moet helpen bij de groei van de startup. Uitdagingen zijn er genoeg. Twee van de drie oprichters houden zich inmiddels met andere doelen bezig, maar één van hen heeft nog wel een adviserende rol binnen het bedrijf. Daarnaast moeten de gebruikelijke financiële, juridische en hardwarematige hobbels genomen worden.

Wie zit er op te wachten?

In de eerste plaats natuurlijk mensen met een psychische aandoening zoals PTSS, die zelfs in Nederland regelmatig in een lastige positie terecht komen. Zo is er nog altijd een taboe om naar een psycholoog te gaan met je problemen en zijn er lange wachtrijen, waardoor er niet altijd direct een goede behandeling beschikbaar is. Daarnaast kost een behandeling vaak veel geld. In Nederland krijg je die vergoed – mits je wordt doorverwezen, maar in veel andere landen zijn de kosten nog veel hoger. Tot slot wachten mensen vaak veel te lang tot ze hulp zoeken, waardoor de problemen veel erger worden. 

Door de inzet van software blijven de kosten relatief laag, waardoor ook patiënten in ontwikkelingslanden toegang zouden kunnen krijgen tot mentale zorg. “Het enige wat je nodig hebt is een VR-bril in combinatie met de applicatie. Zo kan er bijvoorbeeld ook hulp geboden worden in een vluchtelingenkamp, waar nu nog nauwelijks psychische hulp beschikbaar is”, meent Verhiel. De ondernemers denken dat ook de werkdruk bij psychologen verlaagd kan worden met Psylaris als hulpmiddel. Een patiënt kan het systeem volledig zelfstandig gebruiken, waardoor de psycholoog zich kan focussen op de complexere problemen van zijn patiënten.

Hoever is de ontwikkeling?

Psylaris heeft inmiddels de eerste licenties verkocht aan klanten. Het gaat om de U-center kliniek in Epe, dat gespecialiseerd is in psychische hulp en verslavingen, en een kliniek in Culemborg die zich richt op relatieproblemen. Het gebruik van de applicatie levert ook weer nieuwe inzichten op, die de ondernemers helpen bij de verdere ontwikkeling van het product. De startup wil op korte termijn nieuwe psychologische behandelingen toevoegen. “Ons uiteindelijke doel is om dé virtuele therapeut van de toekomst te worden.”

Wat is het business model?

Psylaris richt zich op dit moment vooral op GGZ instellingen in Europa. Veel van die organisaties hebben te maken met een groeiend aantal patiënten, waardoor de behandeling niet meer optimaal valt in te richten. De applicatie van startup kan daarbij verlichting bieden.  Een instelling bestelt zelf de VR-brillen, waarna Psylaris een licentie verstrekt voor de applicatie. Dat werkt volgens het SaaS-principe. De klant betaalt een fee per maand of per jaar. De prijs is afhankelijk van het aantal licenties, het aantal patiënten en het aantal behandelaars dat gebruik gaat maken van Psylaris.

Nog geld nodig?

De ondernemers hebben ambitieuze plannen met hun startup. Op basis van organische groei kan Psylaris zonder probleem overleven, maar om hard te groeien is wel extra financiering nodig. Daarmee kan zowel de uitrol van nieuwe producten als het aansluiten van nieuwe klanten worden opgevoerd. Nog belangrijker is de ondersteuning van zorgverzekeraars om de VR-methode voor GGZ-instellingen bereikbaar te maken.