Winkelmand

Geen producten in je winkelwagen.

ShanX Medtech ontwikkelt een oplossing om dokters wereldwijd te ondersteunen

In samenwerking met Rijksdienst voor Ondernemend Nederland - De van oorsprong Grieks-Albanese dr. Sophia E. Shanko is founder en ceo van ShanX Medtech, een innovatieve startup in medische hardware. Hoewel haar product nog niet op de markt is, zijn artsen onder de indruk van haar innovatie. Shanko won verschillende internationale awards en wordt gezien als een rolmodel voor ondernemers in haar industrie. Wat is haar strategie?

shanx medtech sophia e. shanko
Je leest nu: ShanX Medtech ontwikkelt een oplossing om dokters wereldwijd te ondersteunen

Shanko is samen met haar team hard op weg om de healthcare-industrie te verbeteren. Toch blijft ze zeer bescheiden. ‘De echte helden zijn volgens mij de dokters en verpleegkundigen die aan het bed staan om de beste zorg te bieden aan hun patiënten. Wij hebben alleen een ondersteunende rol door hen de nodige diagnostische tools te geven.’

Zo werkt Shanko aan hardware die artsen helpt om bacteriële infecties beter te behandelen en een geschikt antibioticum voor te schrijven. Hiermee won ze in 2021 de Inspiring Fifty’s Deep Tech Benelux+ Award, werd ze door de University of Cambridge uitgelicht als ‘Future Leader in Probusiness’, en won ze in 2021 én 2022 de Hello Tomorrow’s Deep Tech Pioneer Award.

Ook stond ze op de shortlist van de Rising Innovator (under 35) award van de Europese Commissie in 2022, en ontving ze Best Impact Entrepreneur-award van The Netherlands-America Foundation in New York.

Sneller een diagnose en medicijn

De ondernemer illustreert hoe haar innovatie werkt met behulp van een voorbeeld. Een veelvoorkomende bacteriële infectie is de blaasontsteking. Veel mensen (vooral vrouwen) kloppen hiervoor bij de huisarts aan voor een antibioticum. ‘Die arts moet eerst een diagnose stellen. Dat gebeurt nu vaak met behulp van een urinemonster en een teststrip. Deze zijn niet zo nauwkeurig’, vertelt ze.

Ook wanneer een arts zeker weet dat het om een blaasontsteking gaat, moet hij of zij nog een antibioticum kiezen. ‘Welke het beste aanslaat verschilt per persoon, infectie en soort bacterie. De huidige testmethode geeft hier geen informatie over.’

Wanneer een dokter nu zeker wil weten welk antibioticum de juiste is, moet het urinemonster worden opgestuurd naar een speciaal lab. De uitslag is er meestal binnen twee dagen, maar het kan ook een tot twee weken duren.

‘Er is dus veel ruimte voor verbetering’, vertelt Shanko. ‘ShanX Medtech ontwikkelt slimme hardware waarmee artsen binnen de shift van de dokter kunnen bevestigen dat de patiënt een bacteriële infectie heeft, én kunnen bepalen welk antibioticum daar het beste bij past.’

Internationale wortels

Shanko had voordat ze haar bedrijf startte al veel ervaring met andere culturen. Ze werd geboren in Albanië, in een tijd vol politieke onrust door de val van het communisme.

Toen ze nog een kind was, besloot haar vader de familie mee te nemen naar Griekenland, om daar een beter leven op te bouwen. Daar behaalde ze als twintiger een bachelor in Control Systems en Electrical Engineering. Shanko viel op door haar talent, en kreeg een beurs van de Europese Commissie om een tweejarige master in semiconductors te gaan doen.

‘Er zat wel een addertje onder het gras’, vertelt ze. ‘Als onderdeel van het programma moest ik in verschillende landen gaan wonen: Schotland, Noorwegen, Hongarije en Zwitserland. Dat was best even spannend. Na mijn master ben ik bij de Technische Universiteit Eindhoven en Philips Minicare een PhD in healthcare gaan doen.’

De keuze om zich te focussen op healthcare kwam niet uit de lucht vallen. ‘Mijn moeder kreeg tijdens een openhartoperatie een bacteriële infectie, waardoor ze bijna kwam te overlijden. Toen besloot ik dat ik me wilde richten op het verbeteren van de diagnostiek en behandeling van bacteriële infecties. Het was mijn roeping.’

Contacten over de hele wereld

Ondanks deze successen gaat de realisatie van hardware niet van de ene op de andere dag. ‘Doordat we moeten voldoen aan alle healthcare-standaarden duurt het best lang voor we de markt op kunnen’, vertelt ze.

Om alvast voor te sorteren op de toekomst heeft ze al veel gesprekken over haar innovatie met Nederlandse en internationale partijen. ‘Momenteel hebben we vooral contacten met de medische gemeenschap in Nederland. Dat is strategisch handig, omdat hier strikte regels over antibiotica zijn. Daarnaast zijn we in gesprek met artsen in veel andere Europese landen. Ook zijn we partnerschappen aan het verkennen met Amerikaanse en Afrikaanse medici.’

‘We krijgen veel support van de dokters, ze geven ons goede input. Dat is fijn in deze fase van ons bedrijf, omdat we aan de hardware kunnen toevoegen wat zij nodig hebben. Zo ontwikkelen we een product wat écht aansluit bij de wensen van de gebruikers.’

Shanko ondervindt weinig hinder van cultuurverschillen met haar gesprekspartners in het buitenland. Zelf denkt ze dat dit komt doordat ze al in veel verschillende landen en culturen heeft gewoond. ‘Wel zie je dat gezondheidszorg vaak per land anders is ingericht. In Kenia gaat de dokter bijvoorbeeld naar patiënten toe, zij kunnen het namelijk niet veroorloven om vrij te nemen van hun werk. In Spanje komen dokters soms ook bij patiënten thuis, maar vooral als ze ziek en oud zijn.’

Mentaliteitsverschillen bij investeerders

Opvallend genoeg ziet Shanko wél veel verschillen in de manier waarop investeerders kijken naar kansen en bedreigingen binnen het startup-ecosysteem. ‘Ik heb gemerkt dat in onze markt Europese en vooral Nederlandse investeerders in de vroege fase vrij risico-avers zijn. Ze willen pas investeren als je al verder bent met je onderneming.’

In de VS is het volgens Shanko juist andersom, zo heeft ze zelf ervaren. ‘Zij willen graag vroeg investeren, zodat ze kunnen bijsturen en helpen om je bedrijf sneller te ontwikkelen.’

Financiering met behulp van subsidies

ShanX Medtech is succesvol geweest in het aanvragen van subsidies in de regio, bij de Nederlandse overheid en de Europese Commissie. ‘We krijgen hiervoor hulp van de Rijksdienst voor Ondernemend Nederland (RVO). Zij leggen bijvoorbeeld uit welke criteria er voor welke subsidies zijn, en waar ik in de aanvraag het beste de nadruk op kan leggen.’

Een van deze subsidies is de Eurostars-subsidie, een programma dat zich richt op innovatieve startups met focus op internationalisering. ‘Onze contactpersoon bij de RVO was toen ontzettend behulpzaam bij de aanvraag.’

Op handelsmissie naar Boston

Om meer te weten te komen over de VS als markt, besloot de ondernemer mee te gaan op handelsmissie naar Boston. De RVO organiseerde hier een ‘design challenge’ waarbij de deelnemers samen met Amerikaanse ondernemers en vertegenwoordigers van corporates in groepjes tot een oplossing voor een probleem moesten komen.

‘Wij bedachten in twee dagen een oplossing waarmee artsen de effectiviteit van medicijnen voor depressie kan monitoren. Het was helemaal niet gerelateerd aan wat we met ShanX Medtech doen, maar ik heb er zo veel van geleerd. Ik weet nu precies wie ik moet bellen als ik een vraag heb over het Amerikaanse healthcare-systeem.’

Toekomstplannen

Shanko heeft mooie ambities voor de toekomst. Zo wil ze graag dat haar hardware bij dokters over de hele wereld gebruikt wordt. ‘Bacteriële infecties zijn een groot wereldwijd probleem. Ik zou het geweldig vinden als ik bij wijze van spreken in China loop, en bij de dokter naar binnen stap voor medicijnen voor een blaasontsteking, dat hij of zij onze test gebruikt. Dat zou echt mijn champagnemoment zijn.’

Ze benadrukt het belang van internationale uitbreiding: ‘Als je product of dienst uitdagingen oplost die toepasbaar zijn over de hele wereld, doe je jezelf en de samenleving tekort als je niet over de grens onderneemt.’