Winkelmand

Geen producten in je winkelmand.

Zo werd Liberty Global groot

Liberty Global legt de laatste hand aan een bod op Ziggo. Achter het Amerikaanse miljardenbedrijf gaat het succesverhaal schuil van een geslepen Amerikaanse ondernemer: John Malone.

Je leest nu: Zo werd Liberty Global groot

Wie is de oprichter van Liberty Global?  

John Malone is de Amerikaanse ondernemer die de grootste vinger in de pap heeft bij het bedrijf en geldt als de drijvende kracht achter het Europese expansieplan van Liberty Global. Hij belandde in de jaren 70 van de vorige eeuw – hij was afgestudeerd als econoom en ingenieur aan Yale – via een opdracht als McKinsey-consultant in de kabelindustrie. Samen met de Texaanse cowboy Bob Magnus kocht hij het noodlijdende kabelbedrijf TCI op, waarna hij de ene na de andere kabelaar in de Verenigde Staten aan elkaar knoopte. In die tijd bestond de Amerikaanse markt uit vele honderden lokale aanbieders van kabeltv. Uit TCI ontstond in de jaren 90 Liberty Media. Nadat TCI in 1998 was verkocht aan telecomgigant AT&T ging Malone zich verder richten op het internationaal opkopen van kabel- en ook mediabedrijven. Zo kocht hij met Liberty Global onder meer UPC op, nam hij vorig jaar Virgin Media over en nam hij belangen in een hele rits Europese kabelbedrijven. Sinds vorig jaar bezit hij ook een belang van 30 procent in het toen net naar de beurs gebrachte Ziggo. 

Hoe verandert hij met Liberty Global de markt?

Malone wordt wel de King of Cable genoemd. Hij lijkt in Europa te willen doen wat hij in de jaren 80 en 90 ook al in de VS heeft gedaan: profiteren van de gefragmenteerdheid van de kabelmarkt. Kabeltv is ooit ontstaan in landelijke gebieden in de VS, waar de gewone antennes de signalen van tv-zenders niet konden oppikken. Slimme ondernemers zetten een grote mast neer, pikten van ver signalen op en leverden die als betaalde dienst door aan lokale klanten. Malone wist een genadeloze overnamestrategie te combineren met een heel geslepen financieel beleid. Voor de meeste kabelaars geldt dat ze uiteindelijk de enorme investeringen die nodig zijn om hun netwerk aan te leggen niet zelf kunnen opbrengen. Dat drijft ze in de armen van Malone. Een kleine kabelaar wordt zo onderdeel van een hele grote en kan van de inkoopkracht van Liberty gebruik maken, dat ook een hele rits directe en indirecte investeringen heeft in tv-maatschappijen en andere mediabedrijven. Maar nog belangrijker: door een verlieslatend onderdeel aan zijn imperium toe te voegen, geniet Malone telkens fiscaal compensabele verliezen. Die belastingbesparingen bieden ruimte voor nieuwe overnames en leningen. En hoe groter de Liberty-paraplu is, hoe scherper hij kan lenen.  

Hoe staat het er nu voor met Liberty?

Liberty is goed bewapend en groeit hard, jaarlijks met tientallen procenten in omzet. En Malone wil de groei de komende tijd onder meer uit de Europese markt halen. Volgens Forbes is Malone 6,8 miljard dollar waard en is hij een van de grootste grondbezitters in de VS. Malone, die zegt eigenlijk met pijn in het hart zijn Amerikaanse kabeltak te hebben moeten verkopen aan AT&T, is ook in Amerika nog lang niet uitgekocht. De 72-jarige ondernemer is daar bezig met een soort ‘cable comeback’. Hij wil er onder meer Time Warner Cable en Charter, de grootste kabelspelers in de markt, samenvoegen en daarmee opnieuw de grootste kabeleigenaar in de VS worden. Concurrentie is er natuurlijk ook, want Liberty wordt bijvoorbeeld uitgedaagd door online tv-aanbieders als Netflix. Kabelbedrijven verpakken van oudsher content en verkopen het in pakketjes door. Voor bedrijven als Liberty beweegt het dus steeds meer weg van content en meer richting het aanbieden van ‘connectivity’; het aanbieden van supersnel internet en daaraan gekoppelde diensten.